【病毒大災難】從禽流感到非洲豬瘟

最近,中國內地23省巿爆發非洲豬瘟,造成大量豬隻死亡,就連鄰近香港的佛山巿也有豬隻感染病毒,需要大量撲殺,以防傳染開去。雖然暫時未有證據非洲豬瘟會傳染人類,但為了防範出現這種情況,台灣全面禁止入口中國內地豬肉,就連豬肉乾與豬肉鬆也不例外,而香港暫時未有相應的措施,衛生防護中心只是密切關注事件發展。

有人說台灣的防疫措施是少題大做,表示沒有證據非洲豬瘟會傳染人類。但是,當我們回顧歷史,便知道禽畜病毒有機會變種,成為可感染人類的病毒。例如,2003年在中國及東南亞爆發的「沙士」病毒便是從野生果子狸身上首先發現的,然後傳染給人類,造成多人染病死亡。另外,1997年在廣東及香港爆發禽流感,該致命病毒正是由禽鳥身上傳染給人類,造成多人死亡。由此可見,面對非洲豬瘟,我們不能掉以輕心,需要嚴陣以待。

不過,我們往往只擔心野生動物的疾病會威脅人類,但相反的情況一樣值得注意。事實上,人類的疾病一樣會傳染給其他動物,例如貓狗。隨着全球化的發展,人類往來世界各地越趨頻繁,人類病毒被帶到世界各地,就連南極也不例外。曾經有報告指出,來自西班牙的巴塞羅那大學的學者,在2008至2011年間,從南極地區4個動物棲息地,收集666個糞便樣本,來自企鵝及其他23種海鳥。結果在4個棲息地,都有糞便樣本殘留外來細菌,例如血痢弧菌及沙門氏菌。從DNA分析可以確認,樣本病菌是來自人類的。

雖然暫時不知道,有沒有企鵝或其他海鳥因為這些菌染病,但研究人員表示,今次結果意味其他更危險的病菌一樣有機會傳播至南極。以往認為南極低溫不利病菌傳播,有關風險可能要重新估計。隨着去南極旅遊的人增加,將致命病原帶到南極,引發動物大量死亡的風險,可能只是時間的問題。

以上情況對照16世紀,西班牙移民侵略墨西哥原居民,其中有很多相似的地方。許多人以為歐洲人征服美洲大陸是靠先進的武器,但實際上卻不然。真正使美洲土著人口大量死亡的原因是由歐洲人帶來的天花病毒。例如,西班牙殖民者發現印第安人對於歐洲大陸的天花病毒完全沒有抵抗力,於是他們採用各種辦法在傳播天花病毒,越來越多的印第安人不幸染上此病,身體裡面沒有天花病毒抗體的印第安人,只要染上此病,死亡率便很高。隨着印第安人數量驟減,西班牙人終於在美洲佔據了主導地位。

不過,惡人必有惡報,西班牙人最終也很到報應。1945年,在西班牙境內首次發現來自美洲的梅毒。這是一種可怕的病毒,患者全身長滿膿瘡,越抓越多,到最後血和肉大片脫落,死狀悽慘無比。直到21世紀的歐洲,梅毒還是很難處理的疾病,都是源自西班牙人惹下的禍。

同樣地,人類病毒在南極感染了的企鵝及其他海鳥,而南極的致命病毒也會透過極地遊客帶回世界各地,造全球蔓延,引發大量人類死亡。例如,2014年,法國科學家在西伯利亞永久凍土的深層內發現一個沉睡了至少3萬年的古代病毒「復活」過來,這個被命名為西伯利亞陶罐病毒(Pithovirus sibericum)在解凍後恢復了傳染能力。這項發現刊登在《美國國家科學院院刊》,法國馬賽大學國家科學研究中心的克拉維利教授表示:「這是我們首次看到一個病毒在經過這麼長時間之後還保持傳染力。」

研究人員表示,發現病毒的地區正在受到威脅。自1970年代起,永久凍土逐漸消失,厚度減少,導致地下天然資源開採更為容易。但是,如果深層凍土經過開採和鑽挖,古代病毒便會釋放出來。不但在西伯利亞,南極也是這樣。隨着全球暖化,南極的凍土逐漸消失,人類在南極的活動越趨頻繁,致命毒病便會從凍土釋放出來,使全球陷失前所未有的病毒災難。

 

   關於亞伯林 (林Sir)

   林伯強致力推動STEM教育,在多份報章撰寫科普文章,例《都巿日報》、《文匯報》

   和《大公報》等等,並首創「唱歌教科學」方法,以唱歌方式教授科學知識,代表作包括

  《激光中 物理篇》、《鋼之鍊金術師 化學篇》、《齊來煉金 化學篇》、《重力牽手 物理篇》

   和《無重量 物理篇》等等,獲多個媒體報導和轉載。林氏以「亞伯林」網名在多個網上社交

   平台發表「科學教育歌」,獲得大量網民點讚並轉載,成為本地「唱歌教科學」的網絡紅人。